Asociación Española de Geotermia

Energía geotérmica

Microorganismos extremófilos: la vida en el ambiente geológico extremo de Río Tinto.

Los extremófilos son microorganismos capaces de vivir en condiciones extremas en comparación al resto de seres vivos, en ambientes con temperaturas extremas, altas concentraciones de sales, de gran radiación o de gran acidez. Algunas de estas condiciones pueden encontrarse en el conocido como río Tinto, donde la geomicrobiología presente sirve para estudios astrobiológicos en codiciones extremas de vida con un valor traslacional para el ambiente de Marte.

Río Tinto es un río del sur de España, provincia de Huelva (Andalucía), conocido por el color rojizo de sus aguas. Esta coloración se debe a la presencia de óxido de hierro y sulfatos. Estas son consideradas condiciones no aptas para gran parte de la vida conocida pues el pH es ácido y la concentración de metales pesados es muy elevada. Aquí, sólo algunos organismos son capaces de oxidar azufre o sulfuros metálicos como Acidithiobacillus ferrooxidans y Acidithiobacillus thiooxidans.

Río Tinto

Estos organismos no se encuentran en abundancia y la diversidad es poca, se han hallado microorganismos eucariotas (células con núcleo) fotosintéticos responsables de la mayor parte de la actividad biológica. Es decir que existe una gran diversidad de microorganismos eucarióticos en las aguas del río Tinto como podemos ver a continuación:

Algas extremófilas del río Tinto
Algunos microorganismos fotosintéticos del río Tinto

En suma, la semejanza entre las características geológicas del suelo de Marte y el estudio de la vida en condiciones similares sobre la Tierra, permite el sueño de una vida extraterrestre o de la instauración de esta vida en el planeta rojo para el desarrollo de programas espaciales mayores para la NASA.

La vida puede encontrarse pues en condiciones muy difíciles como el subsuelo, su resistencia y resiliencia son increíbles y sus aplicaciones tanto en ecología, biotecnología, industria y en geotermia no tienen límites.

José Martínez Magdaleno

Bibliografía

Ricardo Amils. (2012) Extreme Environments and Geology: The case of Rio Tinto. Enseñanza de las Ciencias de la Tierra 20.2:122-132.

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